lunes, 29 de abril de 2013

Y una buena noticia ...

Para cambiar .... una buena noticia. La Unión Europea ha prohibido hoy, lunes 29 de abril del 2013, el uso en toda la Unión Europea de tres insecticidas neonicotinoides durante los próximos dos años. Los insecticidas prohibidos son clothianidina, imidacloprida y tiametoxam.

Los neonicotinoides son los insecticidas más utilizados en el planeta. Se trata de sustancias químicas neuro-activas desarrolladas a partir de los años 1980's por Shell y a partir de los 1990s por Bayer. Estos insecticidas habían sustituido insecticidas previos (organofosforados, carbamatos) por su menor toxicidad en mamíferos que en insectos. Los neonicotinoides no se rocian, sino que son utilizados para tratar las semillas, de manera que la sustancia impregna toda la planta, así como su néctar y su polen. Sin embargo, recientes trabajos han mostrado evidencias de su conexión con el problema del colapso de colonias de abejas (crecimiento drástico, a partir del año 2006, del número de eventos en el que las obreras de una colmena desaparecen sin dejar rastro) y de su toxicidad en peces y invertebrados acuáticos.

Por ejemplo, el uso de la clothianidina, insecticida desarrollado y comercializado por Bayer e Industrias Químicas Takeda, fue aprobado en el 2003 a pesar de que el estudio de toxicidad quedaba pendiente. Este estudio de toxicidad tardó siete años en realizarse. En el 2010, filtraciones de la Agencia estadounidense de la Protección del Medio Ambiente mostraban conclusiones de que la clothianidina es altamente tóxica en abejas melíferas tanto por vía oral como por contacto.


Suspensiones temporales de los neonicotinoides ya se habían llevado a cabo por Francia, Alemania, Italia y Eslovenia. En Marzo del 2013, un primer intento de prohibición para toda la Unión europea no fue aprobado ya que la aritmética del resultado (13 votos a favor de la prohibición, 9 en contra y 5 abstenciones) no proporcionó ninguna mayoría, ni por la prohibición, ni contra. Algunos de los países que secundaron la prohibición fueron Francia, España, Italia, Holanda y Polonia. Los votos en contra de la prohibición fueron capitaneados por Hungría y Rumanía, mientras que Alemania y el Reino Unido se abstuvieron.

El voto de apelación llevado a cabo hoy ha tenido un resultado de 15 votos por la prohibición, 8 en contra, y 4 abstenciones. En esta situación de bloqueo, la Comisión Europea opta por la prohibición como medida cautelar.



Lo idiótico de la situación: Las declaraciones del portavoz del Departamento de Medioambiente, Alimentación y Asuntos Rurales (contrario a la prohibición): "Tal como se ha presentado la propuesta, no podemos dar nuestro apoyo a la prohibición. Siempre hemos dejado claro que la salud de las abejas es nuestra máxima prioridad, por eso las decisiones deben llevarse a cabo utilizando las mejores evidencias científicas [...]. Cualquier acción debe ser proporcionada y no tener efectos secundarios inesperados." Pinchar aquí para leer sobre las presiones ejercidas por las multinacionales químicas para evitar la prohibición.

Según ellos no habría que dudar en seguir utilizando pesticidas bajo sospecha, aún a riesgo de provocar una crisis mundial de alimentos por falta de polinizadores.

Quim

viernes, 19 de abril de 2013

Abril mortal

Malos tiempos para ser león o ave marina. A principios de abril coincidieron dos noticias relacionadas con los dos problemas más graves que acosan a este planeta: la presión demográfica sobre el ecosistema y la contaminación química.

Unusual Mortality Event (UME) es el nombre que le han dado en Estados Unidos al hecho de que centenares de crías de leones marinos (otariinae) han aparecido muertas o moribundas en las playas de California en los últimos meses.


La NOAA ha movilizado dinero y científicos para estudiar las razones de este "evento". La primera interpretación es que las crías han muerto o llevado a la extenuación tras aventurarse océano adentro utilizando las corrientes marinas. Y se dice que es culpa de los padres. Evidentemente. Salieron a buscar comida y o tardaron mucho tiempo en volver o simplemente no lo hicieron. Los especímenes recuperados pesan menos de la mitad de o que deberían pesar a su edad. Los que han tenido suerte y han sido tratados en los centros de rescate han recuperado su peso tras ser atendidos por los veterinarios, que han descartado que el origen del problema sea un problema de salud.

Destaca el caso de Dollar, un cría hembra que fue rescatada el 25 de enero desnutrida (pesaba 9 kilos) en el condado de Los Angeles. Tras dos meses en cuidados en el Marine Mammal Care Center en Fort McArthur, la leona marina ganó 13 kilos. El 25 de marzo, la cría fue devuelta al mar. El 2 de abril, la misma cría apareció en una playa casi 500 km al norte. Su peso, 12 kg. Pero esta vez, con neumonia y un mordisco en una de sus aletas. Y la pregunta es ¿Qué hace una cría viajando tanto? Pues eso, parece que buscando comida. Cuando se recupere, la devolverán otra vez al mar, pero aún más al norte ...

Hay que destacar que un gran asesino de leones marinos es El Niño, un episodio natural cuya dinámica produce una disminución de plancton, que diezma las poblaciones de mamíferos de la zona. Lo sorprendente es que llevamos más de tres años desde el último (breve y tenue) evento de El Niño. Otro elemento excepcional es que estas muertes están teniendo lugar en el momento del año en que menos muertes deberían producirse.




Traduzco las palabras de Sharon Meling del National Marine Fisheries Service: "Generalmente tenemos una idea del problema. De la que se avecina. Cuando vemos el efecto sabemos qué es lo que lo ha causado. Pueden ser enfermedades, o temperaturas del agua más elevadas, como durante El Niño. Lo diferente esta vez es que no hay nada de ello."


Por otra parte, un vertido de Polysobutyleno (PIB) en el Mar del Norte está causando, desde enero de este año, la muerte de millares de aves marinas, especialmente de Araos Comunes (uria aalge). Los cadáveres aparecen en las playas, aunque marineros indican que un gran número de pájaros está pereciendo en mar abierto. El número de afectados es tan grande que los científicos creen que toda una generación de aves marinas se está perdiendo.




El pico de la idiotez: La pregunta formulada por Los Angeles Times en su versión digital sobre el caso de los leones marinos. ¿Crees que los investigadores descubrirán la causa de lo que está afectando a los leones marinos?

Por cierto, el 76% de los que han respondido a esta pregunta opina que si.

Yo propongo otra pregunta: ¿Crees que la policía descubrirá el culpable de vertido de PIB en el Mar del Norte?

Quim

lunes, 25 de febrero de 2013

Matando el último gorrión

Cuando se va tirando del hilo de los mayores problemas a los que se enfrenta la humanidad (contaminación, agotamiento de los recursos, erosión, y pérdida masiva de la biodiversidad) uno siempre llega a un viejo conocido: superpoblación. Sin embargo, incluso en personas preocupadas por la crisis energética, me he encontrado con algunos que vehementemente me han criticado que saque el tema de la superpoblación en mis charlas sobre el Oil Crash. Hay quien me ha asegurado que en el planeta aún habría cabida para más seres humanos y que el problema es más de la gestión que no de que hayamos superado la capacidad de carga del planeta. Deben ser extraterrestres hablando de su gigantesco planeta.

Si en el futuro (muy) cercano la producción agrícola del planeta estará seriamente en entredicho, hoy quiero llamar la atención sobre un acontecimiento del pasado reciente. Un ejemplo de las idioteces que los humanos hemos llegado ha hacer para eliminar competidores en nuestro afán para monopolizar los recursos alimenticios del planeta.

Hacia el final de la década de los 50 del siglo pasado, la población de China era de poco menos de 700 millones de habitantes (hoy en día es casi el doble: 1300 millones). Por esa época China estaba profundamente endeudada con la Unión Soviética. En noviembre del año 1957, Nikita Khrushchev anunció su ideario de sobrepasar a los Estados Unidos en tan solo 15 años, inspirando a Mao Zedong a anunciar que en 15 años, China podría superar al Reino Unido.

En consecuencia, en 1958 se propone un plan quinquenal para movilizar toda la población china para transformar lo más rápidamente su sociedad agrícola en una sociedad industrializada. La pieza maestra de dicha transformación fue la de desplazar gente del campo hacia las ciudades como mano de obra de la industrialización. Como la dieta China depende fuertemente de los granos, una de las primeras campañas fue la del "Extermino de las cuatro pestes": ratas, moscas, mosquitos y gorriones. La inclusión de los gorriones en la lista de especies indeseables fue debida a que la dieta de los gorriones también depende fuertemente de los granos, robando la comida de los humanos. Idiotez a escala superlativa (rayana a la locura). Para intentar acumular la mayor cantidad de grano (para alimentar la mano de obra y pagar la deuda), se declaró la guerra a la naturaleza.


La propaganda gubernamental incitó al exterminio de esta cuatro especies. Entre las tácticas utilizadas para exterminar a los gorriones había la de salir al campo con cacerolas y tambores para espantar a los pájaros y evitar que se posaran en el suelo, hasta que morían exhaustos. Destrozar los nidos, romper los huevos y masacrar polluelos fueron prácticas llevada a cabo de manera sistemática hasta la casi extinción de los gorriones en el cuarto país más extenso del planeta. Para solicitar recompensas se debía llevar los restos de los animales aniquilados a los representantes del gobierno.


Esta no fue la única atrocidad que tuvo lugar durante aquellos años (deforestación, migraciones forzosas, prácticas agrícolas insostenibles a gran escala, destrucción de suelo, y la no distribución de alimentos). En cuatro años (1958-1962) murieron más de cuarenta millones de seres humanos por hambre, sobre esferzo físico y violencia de estado.

En el caso de los gorriones, las autoridades tardaron dos años en darse cuenta de que, por lo visto, los gorriones no sólo comían grano, sino que también comían insectos. Insectos que, tras la desaparición de su predador, se multiplicaron exponencialmente. En particular, las langostas invadieron los campos de cultivo y bosques, provocando a su vez una mayor disrupción de la ecología a escala regional y que tuvo que ser combatida con dosis extravagantes de venenos y pesticidas.

Matando el último gorrión





miércoles, 20 de febrero de 2013

Un mundo sin vampiros

El drama del inminente declive de los combustibles fósiles reside en que no existe ninguna manera realista y sostenible para substituir el enorme caudal energético del que hemos disfrutado hasta ahora gracias a la alta densidad energética de fuentes de energía como el petróleo (aunque el suicidio colectivo que representa la explotación del gas de esquisto podría alargar la agonía durante un par de décadas al precio de envenar un sinfin de generaciones futuras).

Recientemente, algunas de las principales compañías energéticas se han volcado, con ayuda de subsidios públicos, a la creación de enormes campos de aerogeneradores. No hace falta desplazarse muchos kilómetros para ser testigos de una invasión de generadores eólicos en nuestro paisaje. Eso sí que nadie piense que dicha invasión de aerogeneradores es el resultado de la Acción Directa de alguna organización ecologista. Los autores no son otros que compañías comerciales que priman los beneficios económicos a corto plazo de sus inversores.



Sin embargo estos esfuerzos para generar más y más energía eléctrica no son inócuos. De hecho, están causando estragos en el mundo animal. En el colmo de una estupidez suicida (ver más abajo), un "experimento" (que lo es) para ver cuanta energía eléctrica podemos sacar del viento, puede tener consecuencias insospechadas para muchos. Lo que sigue es la traducción de un extracto del trabajo: "The catchment area of wind farms for European bats: A plea for international regulations" publicado en 2012 por Christian C. Voight, Ana G. Popa-Lisseanu, Ivo Niermann, and Stephanie Kramer-Schadt (del Leibniz Institute for Zoo and Wildlife Research), aparecido en Biological Conservation, volumen 153, páginas 80-86:
"Durante la última década ha habido una proliferación de turbinas eólicas en América del Norte y en los países europeos a pesar de la existencia de recientes estudios que han identificado que los parques eólicos comportan severos costes sobre la biodiversisad. Por ejemplo, aves de presa y pájaros cantores mueren con frecuencia tras colisionar con las turbinas eólicas durante el día (e.g., Barrios and Rodriguez, 2004). Por la noche, gran cantidad de murciélagos tambien perecen en los parques eólicos (Arnett et al., 208; Rydell et al., 2010), cosa que puede provocar una disminución de las poblaciones reproductoras ya que sus bajos índices de natalidad les impide recuperarse de un aumento en la tasa de mortalidad (Jones et al., 2003; Kunz et al., 2007). Aunque no ha sido demostrado, se supone que una gran proporción de los murciélagos muertos por los aerogeneradores son migratorios, que en otoño viajan de sus zonas de cría a sus refugios de invierno. Si esto pudiera demostrarse, probaría que los parques eólicos pueden, potencialmente, provocar el declive de las poblaciones de murciélagos sobre grandes escalas geográficas. Este estudio investiga el origen de los murciélagos encontrados muertos al lado de cinco parques eólicos en Alemania. (...)"

Para saber de donde viene un murciélago los autores se basan en el hecho de que la concentración de los isótopos estables de hidrógeno del agua de lluvia es diferente según el continente. Hay tejidos del cuerpo que se forman en verano y que retienen la concentración de los isótopos del agua de lluvia, pudiendo utilizarse para identificar el orígen geográfico de los murciélagos. Tras analizar el contenido istópico de los tejidos de los cadáveres encontrados los autores concluyen:
"Nuestro estudio demuestra por primera vez que las turbinas eolicas no solo matan murciélagos de las poblaciones locales, sino tambien de poblaciones orginarias de zonas tan lejanas como Escandinavia, los países Bálticos, Rusia y Bielorusia. Este resultado indica la urgente necesidad desarrollar e implementar reglamentaciones de conservación espacíficas a cada especie y de gran ámbito geográfico. Y dado que en estos momentos, los permisos para la construcción y operación de los parques eólicos dependen de reglas locales, es necesario incluir criterios trans-fronterizos. Tambien debe avanzarse en el estudio de las condiciones necesarias para reducir la mortalidad de los murciélagos. Por ejemplo, estudios en laboratorio sugieren que cambios en la velocidad de giro pueden reducir la mortalidad de los murciélagos a costa de pequeñas pérdidas económicas (Baerwald et al., 2009)."

Pero claro en este momento uno se puede preguntar: ¿Pero para qué sirve un murciélago? Muy sencillo, los murciélagos son un factor de presión que limita las plagas de nuestros cultivos, polinizan y activamente distribuyen simientes. En un mundo con menor disponibilidad de productos petroquímicos y fuerza mecánica, la existencia o no de murciélagos puede ser la diferencia entre unos seres humanos que comen y otros que no. ¿Seremos tan idiotas como para sacrificarlos/sacrificarnos en aras de un consumo energético desmedido y poco democrático?



Las referencias que se citan en el extracto traducido son:

Arnett, E.B., Brown, K., Erickson, W.P., Fiedler, J.K., Hamilton, B.L., Henry, T.H., Jain, A., Johnson, G.D., Kerns, J., Koford, R.R., Nicholson, C.P., O’Connell, T.J., Piorkowski, M.D., Tankersley Jr., R.D., 2008. Patterns of fatality of bats at wind energy facilities in North America. J. Wildlife Manage. 72, 61–78.

Baerwald, E.F., Edworthy, J., Holder, M., Barclay, R.M.R., 2009. A large-scale mitigation experiment to reduce bat fatalities at wind energy facilities. J. Wildlife Manage. 73, 1077–1081.

Barrios, L., Rodriguez, A., 2004. Behavioural and environmental correlates of soaring-bird mortality at an on-shore wind turbine. J. Appl. Ecol. 41, 72–81.

Kunz, T.H., Arnett, E.B., Erickson, W.P., Hoar, A.R., Johson, G.D., Larkin, R.P., Strickland, M.D., Thresher, R.W., Tuttle, M.D., 2007. Ecological impacts of wind energy development on bats: questions, research needs, and hypotheses. Front. Ecol. Environ. 5, 315–324.

Rydell, J., Bach, L., Dubourg-Savage, M.-J., Green, M., Rodriguez, L., Hedenström, A., 2010. Bat mortality at wind turbines in northwestern Europe. Acta Chiropterol. 12, 261–274.

viernes, 4 de enero de 2013

Educación y prostitución

Parece ser que un buen número de estudiantes se está prostituyendo para conseguir un título universitario. El país donde más ruido ha suscitado este tipo de notícia es el Reino Unido. En dicho país se estima que el 6% de los estudiantes (en su mayoría mujeres) se prostituye para pagarse los estudios. El tema no es sencillo, pues cabría la posibilidad de que un estudiante que no consiguiera obtener una carrera, pudiera acabar, más adelante, prostituyéndose, no ya para estudiar, sino para comer.

A uno le viene en mente aquella cinematográfica imagen de estudiantes sirvíendo cafés para poder pagarse los estudios. Pero ahora el horno ya no está para bollos y cada vez hay que vender más cafés para pagarse las tasas universitarias. En España, las matrículas de los cursos universitarios rondan hoy en día unos pocos millares de euros. Pero hay países donde los estudiantes se endeudan para pagar sus estudios con la esperanza de saldar dicha deuda con el trabajo que posibilitarán dichos estudios. En Estados Unidos, la deuda de un estudiante típico de una facultad de medicina es del orden de los 140.000 dólares. Si ganara un dólar por café, y sirviera un café cada cinco minutos, el estudiante debería trabajar 486 días seguidos si consiguiera no dormir durante este tiempo, alimentarse del aire y, por supuesto, abstenerse de ir a clase.

No es un secreto (ni una sorpresa) que nuestra sociedad basada en una economía financiera llevaba varias décadas evolucionando sobre la base del timo piramidal (tambien conocido como esquema de Ponzi): Para pagar deudas anteriores uno necesitaba crecer con tal de poder endeudarse lo suficiente para afrontar el pago de las antiguas deudas. Sin embargo, para este tipo de sociedad el pico del petróleo, y la consiguiente crisis de crecimiento, ha significado un punto ... final.

Durante estas últimas décadas, donde se tenía que crecer, todo se hacía como inversión. Se compraban viviendas como inversión, se estudiaba como inversión, se enviaba a los niños a aprender a jugar a tenis como inversión, etc. Pero ese tiempo ya ha pasado y ahora son muy pocos los que invierten su dinero en un bien inmueble. Pero las noticias a las que me refería al principio del post sugieren que hay quien todavía piensa que el acceso a una universidad es una buena inversión y su cuerpo es un aval perfecto para procurarse un futuro esplendoroso.

El cénit de la idiotez. En una sociedad en crisis de crecimiento, elevado paro, y desaparición de la clase media, la ostentación de un título universitario dejará de abrir las puertas del soñado futuro profesional. Por eso es preocupante el aumento de gente que, quedándose en el paro, se lanzan a realizar unos estudios universitarios para mejorar sus expectativas de futuro. Este comportamiento refleja su fe en que, antes o despues, la economía regresará otra vez al pasado desenfreno de crecimiento. Sin embargo, cuando se es consciente de los límites de los recursos naturales del planeta, uno se da cuenta de que la humanidad ya no puede mantener una actividad económica de crecimiento sostenido.

Leyendo esto alguien podría preguntarse: "¿Hay que dejar de estudiar?". Pero dicha pregunta carece de sentido porque, en cualquier circunstancia, la educación es necesaria. Las preguntas que, a mi modo de ver, sí tienen sentido son las siguientes: "¿Me endeudo para estudiar?" y "¿Qué debo estudiar?".

Una imagen perturbadora que podría utilizarse para justificar endeudarse para estudiar es la que sigue:

Valor promedio de los activos financieros de una familia (que tenga) en función del nivel de educación del cabeza de família. Fuente: Board of Governors of the U.S. Federal Reserve System, 2010 Survey of Consumer Finances. Más información en http://en.wikipedia.org/wiki/Higher_education. 
Al ver esta gráfica uno puede imaginarse un mundo dorado al conseguir el tan deseado título universitario. O lo que se puede hacer es interpretar la gráfica al revés: ¿Cuál es la riqueza familiar necesaria para poder darse el lujo de unos estudios universitarios? Dicha interpretación es escandalosa, ya que demuestra que algo cambió a finales del siglo pasado. Pero esta gráfica únicamente revela algo que ya sucedió durante siglos, antes de que las fuentes de combustibles fósiles facilitaran la democratización de la educación en el siglo XX.

Así que, utilizando el principio de precaución la respuesta a la primera pregunta es muy simple: En estos momentos hay que evitar endeudarse (ya sea para estudiar, para comprar una vivienda, abrir un negocio, o comprarse un coche) si no se será capaz de pagar las deudas si las cosas no suceden como esperado.

Resuelta la primera pregunta, cabe formularse la segunda: "¿Qué estudiar?", la cuál dejo para otro día.

domingo, 9 de diciembre de 2012

Deporte de pocas luces

Según la agencia de noticias Reuters, el club de fútbol Panathinaikos (uno de los históricos de Grecia) tiene facturas eléctricas sin pagar. La historia pudo leerse en varios medios de comunicación. Por ejemplo, en Eurosport.com.


Este es sólo uno de los ejemplos de los problemas financieros que atenazan al deporte europeo y que muestra que los dirigentes deportivos deben enfrentarse a unas expectativas de futuro muy diferentes a las jamás imaginaron. Lo que llama la atención es que en la citada noticia se plantea la imposibilidad de llevar a cabo la medida más simple, y propuesta por parte de la directiva del Panathinaikos, que es la de jugar en horas con luz diurna. ¿El problema? Los actuales contratos televisivos.

No hay que perder de vista que el objetivo principal de las cadenas televisivas es la de obtener fructiferos contratos publicitarios. El precio que un anunciante está dispuesto a pagar para que su anuncio salga durante un patido de fútbol no es el mismo si este se juega a las ocho de la noche que si lo hace a las cuatro de la tarde. Así que las ganancias de las televisiones juegan ahora mismo un papel nada desdeñable en la supervivencia de instituciones deportivas históricas.

Cuando las vacas gordas, los contratos televisivos llegaron a configurar las supremacias del futbol europeo. Pongamos por ejemplo los mejores futbolistas de la ligas italiana y alemana en el 2010-2011: Alexis Sánchez y Nuri Sahin, respectivamente. Al año siguiente, el primero jugaba en el F.C. Barcelona y el segundo en el R. Madrid C.F. ¿La razón? Los increibles contratos televisivos de ambos clubes, que no sólo les permitieron dinamitar el mercado nacional, sino tambien el mercado europeo, asegurándose una posición de primacía en el fútbol mundial. Como muestra, la tabla de ingresos televisivos por país. Aquí, como siempre, alguien pasándose de listo:


Así que los onerosos contratos televisivos han permitido que los clubes de fútbol pudieran ofrecer grandes salarios para atraer a jugadores de calidad contrastada. Así, un equipo que perdiera sus contratos televisivos, perdería a sus estrellas del balonpié.

Lo idiótico de la situación es que si hoy no tienes ni para pagar la luz, ¿como esperas pagar mañana a tus jugadores? Pero bueno, seguro que el Panathinaikos continua jugando en en horario nocturno, a la espera de que vuelvan los años de las vacas gordas. Pero tras el pico del petróleo, las vaca flacas, van a languidecer aun más.

El inicio de la solución está, sin embargo, en la reducción lo antes posible de los salarios de sus jugadores y en la negativa a jugar en su estadio en horas nocturnas. Seguramente esto se traducuría en la pérdida de la categoría, pero eso es mejor que la desaparición de la entidad como tal.

Por cierto, desde que yo recuerdo, la liga escocesa siempre se caracterizó por tener dos equipos (el Celtic de Glasgow y el Glasgow Rangers) con un potencial económico y deportivo muy por encima del resto. Hoy en día el Glasgow Rangers (el único equipo de todo el planeta en haber ganado 54 veces la liga de su país) compite en a cuarta división tras declararse insolvente. Cuando las barbas de tu vecino veas cortar ...